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区块链什么鬼?一座类似“94年互联网”的金矿

1969年互联网诞生,人类社会生活的各个方面随即被颠覆,它重新定义了通讯、新闻传媒、零售等等。近两年来,一种如同上世纪七十年代的互联网技术一样火热的创新技术正在落地生根。它具有再次改变金融、改变人类生活方式、改变商业形态的潜力,这种新的技术就是区块链。

区块链是比特币的底层技术协议,2008年以来伴随着比特币的火热,区块链技术引起了世界各大银行的注意。分布式账本、去中心化信任、时间戳、非对称加密、智能化合约五大技术特征,让区块链成为能够颠覆传统银行业的可怕力量。

为什么会出现区块链?

之所以会产生互联网是为了解决信息的制造和传输问题,而区块链则是为了解决价值的制造和传输。了解互联网的产生背景和技术逻辑可以让我们更好的理解区块链。

在互联网这一信息传递技术面世之前,人类传递信息的方式由烽火传信、飞鸽传书,到后来的电报、电话,但信息传播的速度和容量依然十分有限。随着计算机技术和计算机语言的成熟,科学家们开始寻求用互联网来解决信息的制造和传输问题。

20世纪70年代美国国防部军用网“阿帕网”已经形成了好几十个计算机网络,就如同局域网一样,这些网络只能在网络内部的计算机之间互联、通信,不同的网络之间只是一个个的信息孤岛。

直到1974年,研究人员设计出能把各个信息孤岛链接起来的网络协议(其中就包括网际互联协议IP和传输控制协议TCP),从而构成了可以让所有计算机互联的因特网。克林顿任职美国总统期间,美国政府宣布实施国家信息基础设施建设,打造信息高速公路,让美国人可以方便地共享海量的信息资源。

区块链也是一种网络协议,如果说互联网是信息传输的技术协议,那么区块链就是价值传输的技术协议。

和信息的传输一样,人类实现高效率、安全的价值传递也经历了一个漫长的历史过程。在货币没有出现之前,价值的流动只能以物易物,用100斤土豆换一只羊,我需要把土豆扛到集市,你需要把羊赶到集市;有可能生意谈不成,这途中可能被土匪抢,这样的交易过程不仅成本高而且风险大。

后来人们为了降低交易的风险和成本而用贝壳、丝绸、金子、铜币、纸币等越来越轻、便于携带的商品作为交易的“中介物”。但随着人类社会交易范围和规模的扩大,比如跨国贸易,为了降低交易成本和风险系数,人类发明了“信用”,信用的建立需要依靠更多的中心,古代的镖局和银号,现代的国家、银行和法院、警察,无不是为了确保“信用”的建立。

不难发现,在互联网没有出现之前,信息的传递是一件成本高效率低的事情。既然互联网可以传递信息,那么我们为什么不能用互联网传递价值,让价值的传递像信息的传递一样即时?

区块链如何实现价值转移?

要让价值像信息一样实现共享和自由流动,就需要解决两个问题:第一,信息可以复制,也就是说信息没有产权问题,但价值有产权归属问题,如何解决产权和共享的矛盾;第二,如何解决共享中的信用问题,确立一种不需去中介化的信用制度。

2008年以区块链作为底层技术协议的比特币诞生,这种技术思路化解了价值传递中的两个难点。比特币的开发者兼创始人是一位低调而又神秘的日裔美国人——中本聪,2008年他在互联网上一个讨论信息加密的邮件组中发表了一篇文章,勾画了比特币系统的基本框架,让通过互联网传递价值的难点迎刃而解。

区块链的本质就是一个去中心化的数据库,是一连串使用密码学方法产生关联的数据块,每个数据块中包含了一段时间内全网交易的信息,用于验证其信息的有效性和生成下一个区块。

我们可以用现实生活情境来理解区块链的工作原理:

如果你向银行提出贷款请求,那么银行需要调查的你信用情况、偿贷能力,比如你以往是否经常欠债不还、你所拥有可抵押资产情况;在区块链情境下,则由和你产生过交易关联的区块来为你证明和验证信用,比如你购房、收入、交易的区块将自动验证你的贷偿能力。区块链成为在网络世界中验证身份、财富确认、交易记录、公正核查的技术和规则体系,开启了一种不需要第三方、不需要中介的信用和支付系统。由于区块链技术创造出了分布式的、去中心的、程序化的信用模式,《经济学人》杂志形象的把它誉为“信任的机器”,随着区块链技术的成熟和演进,我们可以在不需要提供贷偿能力证明、资产抵押的情况下就可以贷款,而贷款的甲方不是银行,而是任何有这样一笔闲钱的人,也完全不需要担心贷款到期无法收回。

比特币的风靡引发全球对区块链技术的关注,各种类型的比特币更是层出不穷。比特币的初衷是建构一个价值传递的互联网,形成一个可信赖的、自由、无中心的、有序的货币交易世界。

区块链形成的基于密钥的、去中心化的交易模式,不但确保了价值传递的安全性,也大大降低交易的信用成本,未来将不再依靠各国央行发行货币,银行将无法垄断金融的权力,传统的金融体系将被颠覆,全球货币统一、人人皆为银行、点对点金融的交易愿景将得以实现。

目前,以区块链技术形成的可编程金融已经在包括股票、私募股权等领域有了初步应用,应用的领域主要有四个:

一是点对点交易,比如基于P2P的跨境支付和汇款、贸易结算以及证券、期货、金融衍生品合约的买卖,提高了银行的结算支付效率,降低跨境支付成本;

其二是登记,区块链具有机器信用、可追溯的特点,可作为可靠的数据库来记录各种信息,如运用在存储反洗钱客户身份资料及交易记录上;

其三是确权,例如土地所有权、股权等合约和财产的真实性验证和转移等;

其四是智能管理,例如未来的“智能合同”将在预先设定的交易条件达到时合同将自动处理,比如自动支付利息、分红。

每天进步一点点的远征之路

在区块链发展的道路上,相比于R3的悲观景象,在学术界,区块链技术的研究项目却是另一番风景。最近,爱丁堡大学、苏格兰信息学院等开启了区块链技术的研究项目,该计划年耗费资金大约在50万到100万美元之间。

据称,到2018年,研究项目的参与对象将扩散到希腊和美国,甚至是日本的东京技术学院。他们试图打造一个连接学术机构、企业和政府的区块链中心。

在国内,招商银行向外界宣称,该行在区块链技术上实现了新的突破,实现将区块链技术应用于全球现金管理领域的跨境直联清算、全球账户统一视图以及跨境资金归集等三大场景。据称,该行计划于近日在总行、香港分行和永隆银行两岸三地间,通过区块链技术改造的跨境直联清算业务将实现正式商用。

区块链的技术应用特点告诉我们,真正的区块链应用能起到的最起码作用是,击碎所有造成中间成本的私有信用机构,让价值交换双方直接挂钩。所以,私有链也好,联盟链也罢,并没有实现普遍认为的颠覆性价值。因此,区块链技术应用的产业格局视角,才是我们应该有的视野,而不是在逼仄的技术坑洼里,看着眼前的这点小欢喜。

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